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科学网给你点颜色瞧瞧

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给你点颜色瞧瞧

武夷山

(发表于2020年8月6日《中国科学报》)


2020年,美国天马座出版社出版了Rob DeSalle和 Hans Bachor合著的A Natural History of Color:The Science Behind What We See and How We See it (本文作者译为“色彩之自然史:我们看见的东西和我们看见的过程背后之科学”)。

“色彩”“自然”“历史”这几个概念都不易把握,这就意味着本书作者必定要蹚入由各种假定、定义、方法、理论和故事构成的激流。美国自然历史博物馆馆长、分子生物学家Rob DeSalle和澳大利亚国立大学荣誉教授、光学物理学家Hans Bachor这两位作者勇敢地接受了挑战。

他们力图弄清,色彩是如何影响了人类存在以及人类周遭的自然界——这给自己提出了很高的要求。为此,就要从宇宙起源说起,一直到当下。

本书是纽约市美国自然史博物馆举办的一个名为“色彩之性质”的展览的伴生产品。该展览原定2020年3月开展。由于新冠疫情影响,整个博物馆近几个月都没开放,展览当然也未能如期与公众见面。

两位作者注意到星辰、光线及万物均有色彩,考察了自然选择决定着生物生存的分类系统,研究了色彩到达我们宇宙的过程及色彩在哲学中的枢轴作用。他们认为,在不同层次上把握和认识色彩,对于学习和了解自然、神经生物学、个人主义和存在哲学都具有至关重要的作用。

理解色彩是一项浩大的跨学科工程,主要涉及物理学、生理学、心理学、人类学、哲学等学科。为了理出头绪来,本书以演化为叙述主线。

首先讨论了光敏分子的演化、光敏分子如何结合生物体以及光敏分子对于生物体的作用。接着,探讨了特定的配色方案之演化,这些配色方案对于那些拥有特定光敏分子排列方式的生命体有着或吸引、或排斥、或模仿、或迷惑等多种作用。最后考察了人类对于色彩的区别性符号响应之演化。

美国芝加哥大学历史系医学史和科学史学副教授Michael Rossi在2020年7月14日出版的美国《科学》杂志上发表了对本书的评论文章。

他写道,两位作者叙述了很多主题,包括光的波粒二象性、不同光敏器官采用的不同类型的蛋白质、哺乳动物色彩知觉的神经科学,等等。Michael Rossi说,本书对相关主题的介绍有时过于详细,超出了一般读者的需求,但作者又巧妙地将色彩研究与地球上的生命史交织在一起,让人深刻印象。

为了使关于物理学、遗传学、统计学、分子生物学等相关学科的讨论不那么枯燥,作者时常借助通俗文学艺术作品来阐释自己的观点。本书借助的文学艺术作品包括故事片《铁血战士》和《动物屋》、电视剧《权力的游戏》《行尸走肉》和《皮唯叔叔剧场》、摇滚乐队“暴力妖姬”和“警察乐队”的作品、著名漫画家Gary Larson的多幅漫画,等等。

Michael Rossi认为,本书对色彩与文化的关系之讨论较弱。作者主要用一些轶事和八卦新闻来阐述西方文化中的色彩象征,全无讨论其他主题时的严谨。不过这也难免,因为人类文化中的色彩象征及意义是如此纷繁,根本无法准确地概括表征。本书作者本希望依据漂亮的规律来叙述色彩之自然史,但是到了色彩与文化的关系这里就进退维谷了。

尽管存在这些缺点,但本书确实就人类的色彩知觉之演化背景做了大量的工作,也交代了科学是如何既得益于对色彩的认识,也为认识色彩作出了自己的贡献。

读完此书后,读者会感觉到,对色彩之科学描述和用于达致这般描述的科学研究是相互增强的,形成了一个反馈环:对知觉的特定理解型范着人们对世界的特定理解,而对世界的特定理解又影响着人们对知觉的特定理解。

从这个意义上说,本书可算是关于知觉史的一次元操作,即用历史之镜来观照我们自身的知觉。如果带着这样的想法来阅读此书,就必有收获。

《中国科学报》 (2020-08-06 第7版 书评)